Ideas sobre bloques prensados de tierra

Kurt Rhyner P. (Arquitecto, PhD, Professor)   

La tierra es uno de mis materiales de construcción preferidos, además de que es la mejor opción para construir para millones de personas en la mayoría de los países. En América Latina, Asia, África y hasta en Europa en su pasado se empleaba el adobe en más de una docena de técnicas diferentes, ya sea con arcilla cruda o cocida.

En décadas anteriores el adobe fue perdiendo impacto debido a diferentes causas, una de ellas, el agresivo mercadeo del cemento Pórtland y los elementos hechos con él. Sin embargo, gran parte de la humanidad no tendrá la posibilidad de vivir en una vivienda digna, a menos que construya con adobe. Según varios análisis, tal situación aplica para la mitad de la población mundial.

En los años setenta del siglo XX (década de las “tecnologías apropiadas”) la práctica de mejorar las viviendas de adobe tradicional se puso de moda. Parecía simple sumar una cosa con la otra: el adobe es más barato, pero tiene una resistencia baja; el cemento es más caro, pero garantiza una alta resistencia. Si se mezclan ambos componentes y se les aplica presión, se obtiene un bloque que obviamente debe ser superior.

La realidad no es tan simple

Ambos, cemento Pórtland y arcilla, son aglomerantes y necesitan agregados para formar una matriz más estable. Las estructuras químicas y mineralógicas de ellos no son muy compatibles, por tanto, el bloque obtenido no será de la calidad esperada. Definitivamente no será de bajo costo, lo que debería ser el objetivo.

Una de las mayores críticas al adobe es su mal comportamiento en terremotos. Pero varios estudios serios han llegado a la conclusión de que muchas veces la mala calidad de la mano de obra o un diseño inadecuado son los causantes del derrumbe, y no el material en sí. Un interesante estudio del gobierno salvadoreño, realizado después de los terremotos del 2001, reveló que la incidencia de daños en las viviendas de bloques de cemento fue mayor que en las viviendas de adobe.

Varias universidades han hecho estudios sobre el comportamiento del adobe en los terremotos y todos coinciden en que su punto débil radica en las juntas de mortero entre los bloques y no en el bloque de adobe. Al pasar por un área derrumbada por un sismo se notará que las rajaduras se encuentran a través de las juntas y solo en muy pocas ocasiones habrá bloques rajados.

La conclusión es clara: hay que mejorar las juntas entre los bloques, y no los bloques mismos. Desafortunadamente, hasta ahora todo el esfuerzo se ha perdido en el supuesto mejoramiento de los bloques. Una de las vías más usadas ha sido añadir cemento al bloque y comprimirlo bajo presión. El resultado es que adquiere una resistencia mayor y que no la pierde tanto al estar expuesto a una humedad más alta. Por esa resistencia mayor los ingenieros y arquitectos realizan diseños con paredes más delgadas. Las superficies más finas de los bloques de tierra prensados hacen la junta de los bloques más difícil y menos resistente que las juntas entre bloques rústicos. Estos dos factores (ancho de las paredes / juntas entre bloques) se combinan hacia una estructura más frágil y una debilidad más alta ante los terremotos, en comparación con el adobe hecho a mano.

¿Usar cemento o no?

La razón más obvia de añadir cemento es que la matriz del adobe pierde su resistencia estando expuesto a la humedad, resultando en una fuerza de presión más baja. El cemento sin embargo, mantiene sus características aún bajo el agua.

Como cemento y adobe no combinan, un bloque con dicha mezcla no reunirá las características esperadas. Las partículas finas de la arcilla rodean al grano de cemento y crean una capa que estorba hasta cierto punto la hidratación del cemento. Así, la resistencia ante la humedad es limitada debido a las propiedades de hidratación del cemento.

Investigaciones intensivas en varias universidades revelan que mayormente la compresión de los bloques mejora el comportamiento de la compresión en comparación con los bloques hechos a mano. Ensayos han comprobado que los bloques fabricados con más de 60 kg/cm2 (6 Mpa) de presión, realmente son más fuertes, sin tener que añadir cemento.

Si el objetivo es crear materiales de bajo costo, el uso de cemento no es la solución. Comparados con los bloques huecos de cemento, muchas veces usan hasta la misma cantidad de cemento por m2 de pared, y por ende no resultan más baratos.

Si a la gente se le da a escoger entre bloques de tierra comprimidos y bloques de cemento con arena, la mayoría optará por estos últimos, ya sea por una razón de estatus social o por intereses de seguridad. Los bloques de tierra comprimidos solo tendrán posibilidades en el mercado libre si son baratos, y esto nos lleva, en la mayoría de los casos, hacia los bloques hechos a mano, sin cemento, elaborados por la propia gente en el sitio de construcción. Buena mano de obra, paredes más anchas y refuerzos horizontales en los cimientos, y una base para el techo, componen una estructura que resiste bastante bien los terremotos.
Es cierto que las fotos de terror a raíz del reciente terremoto de Irán nos mostraron edificios de adobe caídos. Pero también se sabe que muchos de ellos tenían cientos de años, algunos hasta dos mil años, y resistieron numerosos terremotos en su historia. Lo que vimos mucho menos fue la parte nueva de la ciudad, construida en cemento, que igualmente se cayó.

En los últimos 25 años he visto muchos proyectos, financiados por ONGs e instituciones gubernamentales, produciendo bloques de tierra, usando diferentes tipos de prensa. Hasta ahora no he encontrado ninguno que haya sido competitivo en el mercado abierto.

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